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Aquella táctica correntina que frenó al rugby francés

Eran otros tiempos, la historia no sentía tanto el marketing deportivo y en aquel momento las derrotas dignas presagiaban cambios y crecimiento. Para el rugby argentino, no eran tiempos mundialistas, no había desafíos ni apuros de resultados, sino solo rugby amateur y un sueño constante de crecer. Y el representativo nacional estaba dirigido por un correntino. El mismo Carlos "Veco" Villegas, que llegaba junto al bonaerense Emilio "Gringo" Perasso, a dirigir un seleccionado argentino en pleno momento de transición.

Se cumplen hoy 40 años de una tarde lluviosa en cancha de Ferro, momento en que los argentinos se retirarían por primera vez sin perder ante un seleccionado de Francia. Ese test match del 2 de julio de 1977, además del resultado gratificante de igualar a los franceses, fue el último partido que tuvo al correntino Villegas como head coach de Los Pumas.

Villegas-Perasso produjeron el primer punto ante un seleccionado con historia en el rugby. Fue 18-18 el score final ante los franceses, en un partido teñido por la violencia y un Hugo Porta infalible, autor de todos los puntos del equipo argentino. Ese empate se daba una semana después del primer test match ante los galos, con victoria visitante por un claro 26-3. La dupla diagramó un gran partido ante Francia, que llegaba al país como campeón invicto del Cinco Naciones 1977 y sin recibir ningún try en aquel torneo europeo (más de 20 años después se sumará Italia para formar el 6 Naciones actual). Fue una de las más ásperas y reñidas confrontaciones. Por primera vez, Francia no se fue con una victoria de la cancha. La multitud que colmó ese estadio en el barrio de Caballito vibró con la efectividad de Hugo Porta y Jean-Michel Aguirre, autores de seis penales cada uno, en un empate memorable. Aquel "quince" nacional que puso Villegas en cancha tuvo la siguiente alineación: Fernando Insúa, José Costante y Mario Carluccio (Fernando Bustillo), José Fernández y Eliseo Branca (Ricardo Mastai), Raúl Sanz, Horacio Mazzini y Jorge Carracedo; Ricardo Landajo y Hugo Porta, Jorge Gauweloose, Gonzalo Beccar Varela, Daniel Beccar Varela y Adolfo Cappelletti; Martín Alonso. En esas semanas previas, Francia era un rival imposible de vencer. Incluso la chapa francesa se pudo ver en el primer test match de esa gira por Argentina. Fue 26-3 el triunfo de los europeos dejando sin chances a los anfitriones. Pero la dupla de entrenadores metió mano para el segundo compromiso. El seleccionado argentino necesitaba un cambio de imagen y resultados. A Villegas le faltaban Sansot, Travaglini y Etchegaray (por lesiones, viajes y otros motivos personales) y esos nombres eran vitales para el seleccionado en esos meses, sobre todo ante un rival que tenía una defensa brutal, tres cuartos con experiencia y un pack con antecedentes y temible. Francia guardaba sus hombres más importantes pero entre semana, un Combinado XV viajaba a Paraná y vencía al seleccionado de Santa Fe por 34-6, en cancha de Estudiantes. Y llegó el segundo test. Era una apuesta de los entrenadores, a un juego cerrado y al debut como medio scrum de Ricardo Landajo (papá de Martín, actual medio de Jaguares y Pumas). El primer tiempo terminó con ventaja argentina: 9-0 con penales del apertura Porta; pero ya en 20' del ST, el Jean Michel Aguirre igualó con otros tres envíos a los "palos". No se achicaron y las patadas eran las únicas opciones y ambos anotaron dos penales más cada uno y a siete minutos del final quedaron igualados en 15. Media hazaña "puma" estaba armada. En los minutos finales, Aguirre puso el 18-15 desde 40 metros pero Francia pagó por una infracción de Imbernon y Porta se la cobró con el empate, también desde lejos para lograr el empate y festejarlo como un triunfo. Años después, El "Chapa" Branca recordó estos partidos: "En el primero nos habían destrozado, fue una vergüenza. Quedamos todos lastimados y nos juntamos en mi casa y nos propusimos dejar la vida. Antes del segundo partido estábamos muy enchufados, estaba con bronca por el partido anterior y me dije 'de acá me sacan con los pies para adelante'. Y así fue, salí lesionado por una patada que me dio Palmie en la oreja derecha. Recuerdo que estaba aturdido y escuchaba que la gente encontraba loca, me dije 'me muero acá, me chu...todo un huevo'". Histórico match. Pocos se acuerdan del "Veco" Villegas. Es que su camino en el rugby no lo hizo en Corrientes, pero siempre es bueno volver a recordarlo. Fue el único correntino en dirigir un seleccionado nacional de "rugby quince". Con 29 años se convirtió en el head coach de Los Pumas, más joven de la historia. Nacido en estas tierras, fue a estudiar a Buenos Aires, allí jugó y dirigió a Liceo Militar siendo hombre clave de su ascenso en 1969. Entrenó al plantel superior del SIC en las décadas de los '70 y '80, época de mayor brillo en la historia del club sanisidrense. Dictó cursos por todo el país y fue recomendado a nivel mundial, disertó entre los máximos referentes del rugby internacional. Pensó una filosofía que sigue marcando el camino del rugby y sus principios. Después de este partido ante Francia se produjo la salida del "Veco" Villegas del seleccionado nacional. No fue la esperada y otra vez la política dirigencial incidió en el futuro de Los Pumas. Junto a Perasso, habían anunciado los convocados para el Sudamericano 1977 y designaron como capitán a Arturo Rodríguez Jurado, que regresaba tras una lesión. Eso no compartió la dirigencia de UAR, que impuso a Ricardo Mastai como capitán y eso llevó a que los entrenadores renunciaran y pusieran fin a un proceso recordado.

El "Veco" dirigió al seleccionado nacional de rugby en siete partidos: el 20 de junio de 1974, en Ferro: Argentina 15-20 Francia; 27 de junio de 1974, en Ferro: Argentina 27-31 Francia; el 16 de octubre de 1976, en Arms Park: Gales 20-19 Argentina; 30 de octubre de 1976, en Ferro: Argentina 9-21 Nueva Zelanda; 6 de noviembre de 1976, en Ferro: Argentina 6-26 Nueva Zelanda; 25 de junio de 1977, en Ferro: Argentina 3-26 Francia y el 2 de julio de 1977, en Ferro: Argentina 18-18 Francia.

El punto de origen de la historia de rugby entre Argentina y Francia data de 1949. El 28 de agosto de aquel año, en la sección Jorge Newbery del Club Gimnasia y Esgrima, ambos seleccionados disputaron el primer test de una nutrida historia de 50 enfrentamientos (14G-1E-35P) con supremacía de los tricolores. El debut fue por demás convincente. Los europeos debieron redoblar su esfuerzo para quedarse con exiguo triunfo por 5-0. La primera victoria llegó en 1985, por 24-16 en cancha de Ferro.

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Promediada la década del '70 y la UAR buscaba cambiar el rumbo de su seleccionado. Quizás sumergido en discusiones políticas (problema que se repiten en el presente), provocaba cambios de mandos y ponía al frente de Los Pumas a una dupla joven de entrenadores. Así llegaban "Veco" Villegas y el bonaerense Emilio "Gringo" Perasso, reemplazando en 1974 a la dupla integrada por Ángel Guastella y Eduardo Poggi. La prueba de fuego para la dupla Villegas-Perasso fue en cancha de Ferro Carril Oeste el 20 de junio de 1974, con una derrota ante Francia por 20-15 y una semana más tarde en otro test match ante los franceses, nueva caída, ahora más ajustada por 31-27.

La historia de un nombre, un animal y un seleccionado que nació en 1965. El Yaguareté (mal conocido como puma) es el animal representativo de la selección argentina de rugby. En el lado izquierdo del pecho se ubica el escudo de la Unión Argentina de Rugby con el yaguareté que lo caracteriza; y del lado derecho, el logotipo de la empresa que la fabrica.